Header

Header

vrijdag 19 april 2019

China: Mercedes en Red Bull profiteren van het geklungel van Ferrari

In China boekte het team van Mercedes vrij eenvoudig de derde dubbelzege van het seizoen, terwijl grote rivaal Ferrari zichzelf weer eens in de voet schoot.

De bevindingen van de race:
- Vettel snel op de verkeerde momenten
- Leclerc slachtoffer van weinig daadkrachtig Ferrari
- Red Bull maximaliseert met vierde en zesde plaats
- Haas gehandicapt door zwakke zachte band
- Sainz best of the rest qua snelheid


"Als het maar geen herhaling van 1992 wordt", schijnt Formule 1-baas Ross Brawn naar aanleiding van de niet-aflatende zegetocht van Mercedes te hebben verzucht. Destijds veegden Nigel Mansell en Ricardo Patrese (een beetje de Vettel en de Mark Webber van die tijd) de in een superieure Williams de vloer aan met de rest. Vreemd genoeg refereerde Brawn niet aan de beginjaren van deze eeuw waarin ene Michael Schumacher geen spaan van de concurrentie heel liet, maar misschien is dat omdat hij toen zelf onderdeel was van het dreamteam van Ferrari.

Een dreamteam is Ferrari anno 2019 zeker niet, maar desondanks kunnen ze het Mercedes behoorlijk lastig maken. Door omstandigheden is dat tot op heden echter niet gelukt. In Bahrein kostte een motordefect ze een zege en in Australië kregen ze de afstelling niet voor elkaar. Het schijnt dat de auto's dit jaar lastiger af te stellen zijn en ook in China wist Ferrari het potentieel van de wagen niet volledig te benutten, zodat Mercedes vrij eenvoudig een dubbelzege kon boeken.

Mercedes als een Zwitsers uurwerk
2019 is alweer het zesde jaar van het turbotijdperk, het tijdperk dat door het team van Mercedes volkomen is gedomineerd. Zelfs nu de concurrentie wat dichterbij is gekomen, blijven ze maar winnen. Vaak nog op eigen kracht, maar soms profiterend van het gepruts van de concurrentie. In China werd de front-row lock-out zonder problemen in een dubbelzege omgezet. Bottas voerde het veld alleen in de opwarmronde aan, daarna was het de beurt aan Hamilton, die van start tot finish aan de leiding reed. Polesitter Bottas leek in de race over één ronde sneller dan Hamilton, maar vergde daarbij meer van zijn banden, zodat hij het over de hele raceafstand duidelijk tegen de vijfvoudig wereldkampioen aflegde.

Racetempo:
Hamilton (1): snelste man in de race
Bottas (2): +0,11

Ongecoördineerd Ferrari blijft in eigen doel schieten
De snelheid had Ferrari wederom niet, dus was het geen verrassing dat de rode bolides slechts vanaf de tweede startrij aan de race mochten beginnen. Vettel was in de beste positie om in ieder geval een Mercedes te kloppen, maar toen hij in de eerste bocht aan de buitenkant bleef zitten, verloor hij zelfs zijn plek aan Leclerc. In de openingsfase zat Vettel de versnellingsbak van zijn teammaat te bestuderen, die op zijn beurt Bottas langzaam aan de horizon zag verdwijnen, dus greep de teamleiding in met een onvervalste teamorder.

Racevoortgang van Hamilton (donkergrijs), Bottas (lichtgrijs), Vettel (donkerrood), Leclerc (lichtrood) en Verstappen (paars), alsmede Vettels geschatte racevoortgang. Op de y-as is de achterstand ten opzichte van het gemiddelde tempo van de winnaar uitgezet tegen raceronde.

Was Vettel sneller dan Leclerc? Ja, maar grappig genoeg niet in de eerste stint. Sterker nog: op het moment dat Leclerc Vettel er voorbij laat, storten Vettels rondetijden in. Vanaf de vijfde tot aan de teamorder reed Vettel gemiddeld 1:39,049 en Leclerc 1:38:937. In de vijf ronden na de teamorder reden ze gemiddeld 1:39,697 (Vettel) en 1:39,711 (Leclerc), ofwel zes tot zeven tienden trager.

Met Vettel kwam het uiteindelijk nog goed, want naarmate de race vorderde, ging zijn tempo omhoog, waardoor hij het gat naar Bottas nog wat dicht kon rijden. Dit wordt geïllustreerd door de rode stippellijn in bovenstaande grafiek, die Vettels verwachte tempo weergeeft. In de openingsfase duikt Vettels racevoortgang sterker naar beneden dan verwacht, wat een lager dan verwacht tempo aangeeft, en in de slotfase gebeurt het omgekeerde.

Leclerc wist niet te versnellen en raakte tot overmaat van ramp ook nog zijn vierde plek aan Verstappen kwijt doordat hij te lang op versleten banden door moest rijden. Het is een bekend probleem: als twee auto's van hetzelfde team dicht achter elkaar rijden, kunnen ze niet in dezelfde ronde stoppen, waardoor ze kwetsbaarder voor een undercut worden. Een undercut die extra krachtig was vanwege de hoge bandenslijtage in de race.

Doordat Leclerc bij zijn stop hoe dan ook achter Verstappen terug op de baan zou keren, besloot Ferrari hem nog een aantal ronden langer op zijn versleten banden door te laten rijden. De verloren tijd wist Leclerc in het vervolg niet meer terug te winnen, zodat hij slechts als vijfde eindigde. De vraag was daarom ook waarom Ferrari niet zelf aftrapte voor de eerste serie stops. Door Leclerc vroeg in de race naar de pits te halen, had hij bijvoorbeeld Mercedes kunnen dwingen om eerder dan gepland te stoppen, waar Vettel later in de race van had kunnen profiteren, om over Leclercs kansen maar te zwijgen. Vijfde voor hem was echt het slechtst denkbare resultaat.

Racetempo:
Vettel (3): +0,18
Leclerc (5): +0,48

Red Bull pakt de bonuspunten
Red Bull kwam er in China niet echt aan te pas. Misschien had Verstappen het in de race iets beter kunnen doen als het team hem in de kwalificatie iets beter had gecoacht, maar dan nog was de vierde plek in de race realistisch gezien het hoogst haalbare. Verstappen was in de race ongelooflijk goed gewaagd aan Leclerc, wat betekent dat hij zijn vierde plaats dus vooral aan die undercut had te danken.

Voor brandstoflast gecorrigeerde rondetijden van Leclerc (rood) en Verstappen (paars) gedurende de race.
Leclercs eerste stint is duidelijk zijn zwakste, zeker vanaf het moment dat hij Vettel erlangs moest laten (ronde 11), waardoor de pijn van die lange eerste stint zich goed deed voelen. In de andere twee stints beginnen de rode en paarse stippellijntjes steeds op vrijwel hetzelfde niveau, wat betekent dat de coureurs net zo snel waren en dat het verschil aan de finish uitsluitend door Verstappens betere strategie kwam.

Opmerkelijk genoeg stond de snelste raceronde in de slotfase nog op naam van Vettel, die na zijn tweede stop een waanzinnig snel rondje reed (1:34,836, bijna twee tellen sneller dan de ronden erna). Leclerc kwam acht ronden later dichtbij, maar niet dichtbij genoeg (1:34,860). De Monegask kreeg in de slotfase niet nog een kans om het punt te pakken, mogelijk omdat Ferrari niet wilde dat hij het punt van zijn teamgenoot pakte, dus pakte Gasly het punt maar. De Fransman reed in de slotfase in niemandsland en perste er vlak voor tijd op nieuwe banden een 1:34,742 uit.

Dat hij ondanks een veel lichtere auto en zachtere banden nog zoveel moeite had met het verbeteren van Vettels tijd, zei veel over Gasly's snelheid, maar ook over de partymode van Ferrari. Net als Gasly was Vettel in zijn snelste raceronde, gecorrigeerd voor brandstof maar 1,7 seconde langzamer dan in de kwalificatie. Maar waar Gasly zijn ronde op de rode band reed, reed Vettel 'm op de gele band, die daarna nog bijna twintig ronden mee moest gaan. Zodoende pakte Red Bull Ferrari met een duidelijk tragere auto dus nog een punt af, naast de punten die Verstappen van Leclerc afpakte.

Racetempo:
Verstappen (4): +0,48
Gasly (6): +1,08

Renault: best of the rest ondanks betrouwbaarheidsproblemen
De vierde startrij, vlak achter Gasly's Red Bull, was een veelbelovend resultaat voor het team van Renault, dat in de races beter lijkt te presteren dan in de kwalificatie. Niet in China. Waar Hülkenberg de eerste uitvaller werd, wist Ricciardo met pijn en moeite de overige Formule 1½-teams te verslaan. Net als in Bahrein wisselde hij maar een keer van banden, maar anders dan in Bahrein kwam nu niet het halve middenveld hem voorbijrijden. Wel werd hij tot aan de vlag opgejaagd door Pérez en Räikkönen, finishte hij op meer dan een ronde achterstand en was hij in het overzicht van de snelste raceronden ver in het rechterrijtje terug te vinden. De snelheid was er dus niet, maar belangrijker waren de 6 gescoorde WK-punten.

Racetempo:
Ricciardo (7): +1,78
Hülkenberg (uitgevallen) +1,72

Top-10-kwalificatie kost Haas punten
Voor de tweede opeenvolgende keer scoorde het team van Haas geen punten. Net als in Bahrein liet de racesnelheid van de Amerikaanse bolides te wensen over. Daar kwam nog bij dat ze de race op de duidelijk zwakkere rode band moesten beginnen omdat ze zich in de top 10 hadden gekwalificeerd. Anders dan Ricciardo konden de Hazen niet met slechts één bandenwissel volstaan, waardoor ze terrein verloren. Tot overmaat van ramp kwamen ze zelfs nog achter de uit de pits gestarte Albon terecht.

Racevoortgang van Ricciardo (geel), Albon (blauw), Grosjean (donkergrijs) en Magnussen (lichtgrijs) uitgezet tegen Ricciardo's gemiddelde tempo.
Te zien is hoe Ricciardo's tempo in de openingsfase veel beter is dan dat van de Hazen, die vroeg in de race nieuwe banden moeten halen. Ricciardo blijft ze na zijn enige stop gewoon voor, waarna Magnussen zelfs door Albon wordt ingehaald, alvorens voor de tweede maal nieuwe banden te halen. Grosjean doet even later hetzelfde en maakt in de slotfase jacht op Albon. Volgens het model had hij Albon in kunnen halen, maar in de praktijk lukte het hem niet, waardoor hij buiten de punten bleef. Magnussen werd in de laatste ronde zelfs nog door Stroll (niet weergegeven) naar de dertiende plaats terugverwezen.

Racetempo:
Grosjean (11): +1,73
Magnussen (13): +1,98

Racing Point pakt punten, maar levert er ook een in
Met de achtste plaats van Pérez pakte het voormalige team van Force India vier zwaarbevochten punten. De Mexicaan voerde zijn 1-stopstrategie goed uit en zat de hele race op Ricciardo's Renault te bumperkleven. Minder geluk had teammaat Stroll, die door Albon werd geündercut, wat volgens de Canadees absoluut niet had gehoeven. In het vervolg kon hij de Toro Rosso ook niet meer voorbij, dus haalde hij in de slotfase nog een nieuw setje banden. Van de twee verloren plaatsjes won hij er op de valreep een terug, zodat hij twaalfde werd. Niet heel goed.

Racetempo:
Pérez (8): +1,85
Stroll (12): +1,98

Toro Rosso pakt punt, maar laat er ook een aantal liggen
Eind goed, al goed, dat spreekwoord lijkt op Toro Rosso van toepassing. Het zag er somber uit toen Albon zijn bolide in de vrije training volledig in de prak reed, waardoor hij de kwalificatie moest missen en de race met een haastig in elkaar geflanste auto vanuit de pitstraat moest aanvangen. Door een bekeken strategie en goed bandenmanagement (hij wist de rode band knap in leven te houden) wist hij nog knap een punt te pakken. Gezien het gat naar de groep voor hem was die tiende plek misschien ook het hoogst haalbare.

Rondetabel van de race. De rondetabel geeft de posities van alle coureurs op ieder moment in de race.
Meer zelfverwijten mag Kwjat zich maken. Door zijn elfde startplaats zat hij in een zetel voor de race, maar helaas verspeelde hij alles in de eerste ronde. Hoewel de aanvaring met beide McLarens wat ongelukkig was, was het niet het eerste incident waar hij dit jaar bij betrokken was. Later in de race kwam hij zich om onopgehelderde redenen met een kapotte voorvleugel bij zijn team melden, waarna hij helemaal klaar was. Zonde, want de snelheid had hij wel.

Racetempo:
Albon (10): +1,97
Kwjat (uitgevallen): +1,71

Räikkönen houdt wederom de eer voor Alfa Romeo hoog
Zijn dertiende startplaats was teleurstellend, maar in de race maakte hij dat goed met wederom een solide optreden. Nadat hij zich in de openingsfase langs de Haasjes en de stilvallende Hülkenberg had geknokt, gloorden de punten voor Räikkönen. Hij reed vervolgens nog heel lang op zijn eerste bandenset door, in de ijdele hoop in de slotfase te kunnen aanvallen. Dat zat er niet in en in de slotfase gingen Räikkönens rondetijden juist door het dak, maar met de negende plek scoorde de Fin opnieuw punten.

Dat lukte Giovinazzi namelijk weer niet. Hoewel hij een vrije bandenkeuze had, startte de Italiaan toch op de rode band en dat bleek geen gelukkige keuze, omdat hij op de zachte band niet vooruit te branden was. Het noopte hem tot een erg vroege stop, waardoor hij halverwege weer even in de middenmoot reed. Na zijn tweede stop lag hij weer in de achterhoede.

Racetempo:
Räikkönen (9): +1,79
Giovinazzi (15): +2,07

McLaren snel, maar weinig gelukkig
Voor McLaren zat de race er eigenlijk na een ronde alweer op toen beide wagens zich met schade bij hun team kwamen melden na een akkefietje met Kwjat. Hoewel de veertiende en vijftiende startplaats de nodige wenkbrauwen deed fronsen, was het racetempo van de amberkleurige bolides wederom erg goed. Ondanks de gigantische achterstand die hij in het begin van de race opliep, wist Sainz nog naar de staart van het middenveld te rijden en Giovinazzi te kloppen. Norris lag nog verder achter en zou slechts de Williams' hebben geklopt als hij niet kort voor tijd had opgegeven.

Racetempo:
Sainz (14): +1,58
Norris (18): +1,99

Williams komt een kleine vier seconden tekort
3,7 seconde was het verschil tussen Bottas' poletijd en de snelste kwalificatietijd van de Williams'. In de race was het verschil naar de kop precies even groot, waardoor de cyaan-witte bolides uiteindelijk weer naar de staart van het veld afzakten.

Racetempo:
Russell (16): +3,64
Kubica (17): +3,77

Over de analyse
In de analyse zijn de volgende rondetijden buiten beschouwing gelaten:
- Extreem trage rondetijden
- Ronden waarbij een coureur binnen een seconde van zijn voorganger zat

Bandenkarakteristieken in de race:
Zacht: 0,83 seconde per ronde langzamer dan medium; slijtage: 0,07 seconde per ronde² in een stint van 20 ronden
Medium: snelste band; slijtage: 0,12 seconde per ronde² in een stint van 20 ronden
Hard: 0,13 seconde per ronde langzamer dan medium; slijtage: 0,11 seconde per ronde² in een stint van 20 ronden

zondag 14 april 2019

Hamilton domineert saaie Chinese Grand Prix

De Grand Prix van China zal een speciale plek in de geschiedenisboeken krijgen. Helaas niet omdat er zoveel op de baan gebeurde, maar omdat het de duizendste race in de lange Formule 1-geschiedenis was. Lewis Hamilton won vrij makkelijk en nam de leiding in het kampioenschap over van teamgenoot Valtteri Bottas, die tweede werd, voor Sebastian Vettel en Max Verstappen.

In Australië was Mercedes het snelst, in Bahrein Ferrari. Als het alfabet verder wordt afgelopen, blijkt Mercedes in China weer het te kloppen team. Hoewel de Ferrari's op de rechte stukken niet te houden zijn, gaan de grijze bolides in de bochten veel harder. Opmerkelijk genoeg eist Bottas op zaterdag de pole op, voor Hamilton. De Ferrari's komen er amper aan te pas en weten Verstappen pas in de slotfase van de tweede startrij te verdrijven. De Nederlander baalde daar enorm van, omdat hij aan het eind van de kwalificatiesessie geen snelle ronde meer kon rijden nadat Vettel en de Renaults hem voorbij waren gereden. Hij deelde de derde startrij met teamgenoot Gasly, die daarmee aantoonde dat Red Bull de in Bahrein verloren snelheid herwonnen had.

Slechts een paar honderd meter kan Bottas op zondag van zijn poleposition genieten, want dan vliegt Hamilton hem brutaal voorbij. Vettel probeert de Fin in de eerste bocht buitenom in te halen, maar verliest snelheid en ziet teamgenoot Leclerc binnendoor voorbijvliegen. Achter hen weet Verstappen de op de zachtere banden gestarte Gasly nog net achter zich te houden als in de achterhoede de pleuris uitbreekt. Kwjat krijgt een beuk van Sainz, waardoor hij Norris een flinke optater verkoopt. Wonder boven wonder kunnen de drie nog door. Waar de McLarens zich met schade bij hun team melden en flink terugvallen, wordt Kwjat door een discutabele drivethroughpenalty tot een verblijf in de achterhoede veroordeeld.

Tijdens een virtuele safetycarfase wordt de baan brokstukvrij gemaakt, waarna de Mercedes weer bij de rest van het veld wegrijden. Tot frustratie van Mattia Binotto en de zijnen kan Leclerc het tempo vooraan net niet bijbenen, waardoor hij prompt een boodschap krijgt in de trant van: "Charles, Sebastian is faster than you. Can you confirm you understand that message?" Tot verbazing van iedereen gehoorzaamt de Monegask en gaat hij braaf van het gas voor de kopman, die in het vervolg geen klap sneller is. Dat blijkt wel uit het feit dat Verstappen de rode bolides vrij goed kan volgen.

Red Bull probeert van de situatie gebruik te maken door Verstappen vroeg in de race van nieuwe banden te voorzien. Hoewel zijn stop niet bijster snel is en hij op de baan nog met Pérez moet zien af te rekenen, brengt hij Ferrari wel ernstig in verlegenheid. Vettel stopt een ronde later en komt net voor de Red Bull de baan op. Zijn banden zijn echter nog niet op bedrijfstemperatuur, waardoor Verstappen aan het eind van het rechte stuk de aanval inzet. Hij schiet de Ferrari binnendoor voorbij. Vettel herovert zijn plek meteen weer bij het accelereren. Hij drukt Verstappen nog met twee wielen het gras in, maar anders dan vorig jaar blijft blikschade nu uit.

De Mercedes stoppen even later zonder de leiding te verliezen, terwijl Leclerc zich na zijn stop pas weer op de vijfde plek terugvindt. Op nieuwere banden rijdt hij echter langzaam het gat naar Verstappen dicht. De Nederlander rijdt op de harde band geen geweldig tempo, waardoor hij Vettel langzaam aan de horizon ziet verdwijnen, dus wisselt hij in de 34e ronde weer terug naar mediums. Hij blijft teamgenoot Gasly zelfs nog voor. Vettel stopt een ronde later ook en even later haalt Mercedes beide coureurs tegelijk naar de pits, waardoor Leclerc naar de tweede plaats oprukt.

Zou de Monegask de race zonder verdere pitstops proberen uit te rijden? Het antwoord is nee. Hoewel hij Bottas nog een ronde achter zich weet te houden, valt hij daarna ook nog ten prooi aan Vettel, waarna hij ook nog een nieuw setje banden haalt. In de slotfase probeert hij vanaf de vijfde plek het gat naar Verstappen dicht te rijden.

Hoe groot de snelheidsverschillen zijn, illustreert Gasly wel, die op de zesde plek in niemandsland rijdt. Het gat naar de kopgroep is een halve minuut, net als het gat naar het statische gevecht tussen Ricciardo, Pérez en Räikkönen. Een paar ronden voor het einde haalt Red Bull hem voor de derde keer naar binnen, zodat hij op nieuwe banden de snelste ronde kan rijden. Het plannetje slaagt, want in de een-na-laatste ronde scherpt hij met een 1:34,742 Vettels snelste ronde met bijna een tiende aan, zodat hij nog een extra puntje voor de moeite scoorde.

Enkele seconden later komt Hamilton voor de laatste keer over start/finish, met teamgenoot Bottas op een handvol seconden achterstand. Vettel, die de Fin in de slotfase nog een tijdje op leek te jagen, pakt de laatste podiumplaats. Op bijna een halve minuut komt Verstappen opnieuw als vierde aan de finish, enkele seconden voor Leclerc. Gasly wordt nog net in de lead lap zesde.

Ricciardo wist Pérez en Räikkönen tot aan de streep achter zich te houden, zodat hij met een zevende plaats zijn eerste punten voor Renault scoorde. Achter hem verrichte de vanuit de pits gestarte Albon een klein wonder door de veel snellere Grosjean achter zich te houden, zodat hij nog het laatste punt pakte. Extra zuur voor Haas was dat Stroll of all people Magnussen in de laatste ronde nog de twaalfde plaats ontfutselde. Sainz eindigde ondanks alles nog als veertiende, voor Antonio rijdende chicane Giovinazzi. Op grote achterstand eindigden de Williams' weer als laatsten. Ondanks een erg late stop eindigde Russell nog voor Kubica. Norris gaf kort voor tijd op. Eerder in de race hadden Hülkenberg en Kwjat al de pijp aan Maarten gegeven.

Door zijn tweede Grand Prix-zege van het seizoen nam Hamilton de koppositie in het kampioenschap van Bottas over. Verstappen wist met zijn vierde plek zijn derde plek in het kampioenschap te consolideren. Het gat naar de Mercedes-coureurs voor hem is echter al enorm, waardoor hij voorlopig alleen maar omlaag kan kijken. En dan staat over twee weken de race op het supersnelle stratencircuit van Bakoe op het programma. Kan Ferrari dan terugslaan, of boekt Mercedes opnieuw een dubbelzege?

vrijdag 5 april 2019

Bahrein: een chaotische en totaal onvoorspelbare race

Tot twintig ronden voor het eind lagen de Ferrari's nog eerste en tweede, maar uiteindelijk finishten ze slechts als derde en vijfde. Hamilton profiteerde optimaal door de chaotische Grand Prix van Bahrein te winnen.

De bevindingen van de race:
- Hamilton wint weer tegen alle verwachtingen in
- Vettel en Ferrari zijn nog altijd niet goed op elkaar ingespeeld
- Bottas onzichtbaar door zakje
- Derde plek voor Verstappen was mogelijk geweest
- Afwijkende strategie brengt Ricciardo niks
- McLaren is terug
- Racing Point is nog altijd geen Force India

Motorproblemen nekken Leclerc
Een nek-aan-nek-race tussen Ferrari en Mercedes: daar was de Grand Prix van Bahrein waarschijnlijk op uitgedraaid als Ferrari Räikkönens contract had verlengd. In zijn tweede race voor Ferrari verraste Leclerc vriend en vijand (al kan ik me niet voorstellen dat hij die heeft) met een welhaast perfect raceweekend. Zelfs een slechte start kon hem niet van zijn stuk brengen, want nadat hij Bottas voorbij was gestoken, moest ook teamgenoot Vettel eraan geloven. Dat hij de race niet won, had alles met een motorprobleem te maken.

Volgens het team verloor Leclerc tegen het eind van de race een cilinder. Daardoor werden de elektrische systemen niet meer voldoende opgeladen, zodat hij nog meer vermogen verloor, helemaal toen hij in de slotfase ook nog brandstof moest sparen. Leclercs enige geluk was dat het probleem pas laat in de race opspeelde, zodat hij nog naar het podium mocht, maar dat was slechts een doekje voor het bloeden. Voor zijn motorprobleem was de Monegask de snelste coureur op de baan, met name op de gele band. Op rood was hij iets trager (+0,2).

Ferrari-strategie helpt Vettel niet
Ondanks dat zijn teamgenoot het hele weekend niet bij kon benen, had Vettel na Leclercs problemen natuurlijk de eer voor Ferrari hoog moeten houden. De viervoudig wereldkampioen finishte echter niet eens op het podium en daar was een sullige uitglijder in een duel met Hamilton debet aan. Toch is het te makkelijk om Vettel alle schuld in de schoenen te schuiven. Het team valt ook wat aan te rekenen.

Gevolgde strategieën in de race. De kleuren geven het bandencompound weer. Rood: zacht, geel: medium, wit: hard. Te zien is dat de meeste coureurs twee stops maakten en dat Vettel steeds een ronde na Hamilton stopte.

Nadat Vettel bij de start de leiding had gepakt, raakte hij de koppositie al gauw weer kwijt aan Leclerc. Vervolgens werd hij geündercut door Hamilton. Op de gele banden bleek Vettel echter sneller dan Hamilton, waardoor hij hem zonder al te veel moeite passeerde. Vervolgens reed hij langzaam bij de Mercedes weg. De bandenslijtage was echter enorm, waardoor Hamilton Vettel bij de tweede serie pitstops bijna weer undercutte. Het gevolg was dat Vettel Hamilton niet meer uit zijn DRS-bereik gereden kreeg en zwaar in het defensief kwam, wat hem uiteindelijk fataal werd.

De vraag was dan ook waarom Ferrari Vettel niet eerder dan Hamilton naar de pits haalde. Dan had Vettel zijn voorsprong op Hamilton naar alle waarschijnlijkheid alleen maar vergroot en was hij nooit zo in de problemen gekomen, helemaal omdat zijn tempo op de gele band erg goed was (+0,2). Na zijn schuiver was hij lang zo snel niet meer, wat wordt geïllustreerd door zijn matige tempo op de rode band (+0,9).

Hamilton overstijgt zijn auto weer eens
Het is te gemakkelijk om Hamiltons overwinning af te doen als puur geluk. Natuurlijk had hij zonder Leclercs problemen niet gewonnen, maar hij was wel weer degene die er het meest van profiteerde. Vermoedelijk zullen maar weinig coureurs in zijn positie gedacht hebben dat er nog wat te halen viel toen Vettel hem halverwege de race van de tweede plaats verdrong, maar Hamilton gaf niet op. Na de laatste serie pitstops had hij even de mogelijkheid de tweede plaats van Vettel te stelen en die mogelijkheid greep hij met beide handen aan. Daarom verdiende hij de overwinning toen Leclercs motor kuren begon te vertonen. Vooral op de rode band was Hamilton snel (+0,3). Op de gele band kwam hij flink tekort op de Ferrari's (+0,7).

Bottas zakt weg
Klassementsleider Bottas kende een vrij eenzame middag op het woestijncircuit. Heel eventjes reed hij in het begin van de race op de tweede plek rond, maar al gauw werd hij naar de vierde plek terugverwezen, waar hij het grootste gedeelte van de race doorbracht. Volgens de Fin was er een plastic zak in zijn voorvleugel verstrikt geraakt, waardoor hij snelheid verloor. Het is goed om dergelijke beweringen niet klakkeloos voor waar aan te nemen, dus ben ik op onderzoek uitgegaan. Is er een moment te vinden waarop Bottas' rondetijden plotseling sterk opliepen? Ja! Vanaf ronde 24 zijn Bottas' rondetijden structureel trager dan daarvoor. Het verlies was in de orde van grootte van een halve seconde per ronde, wat voor een groot deel Bottas' enorme achterstand op Hamilton verklaart.

Racevoortgang van de koplopers. Op de verticale as is voor Hamilton, Bottas, Leclerc, Verstappen en Vettel de achterstand ten opzichte van het gemiddelde tempo van Hamilton uitgezet tegen raceronde.

Ik blijf het bijzonder vinden hoe een object ter waarde van enkele centjes miljoenen euro's aan R&D teniet kan doen... Bottas had zijn race heel voorzichtig opgebouwd, maar door het zakje kwam er van zijn slotoffensief niets terecht, waardoor hij totaal niet in het stuk voorkwam. Gecorrigeerd voor het zakje was Bottas op de gele band snel (+0,2), maar op de rode band niet zo (+0,6).

Zwakke strategie kost Verstappen het podium
Red Bull kwam er in Bahrein totaal niet aan te pas, maar door stug door te blijven rijden, kwam Verstappen toch nog in de buurt van het podium. Hoe traag de Red Bull wel niet was, bleek in de openingsfase wel, toen Sainz Verstappen brutaal voorbijreed. Later deed Bottas hetzelfde, nadat Verstappen hem door een langzaam leeglopende band per ongeluk had geündercut. De hoop van heel Nederland was gevestigd op de gele banden, maar helaas: op de mediums was de Red Bull helemaal niet vooruit te branden.

Waar Bottas in zijn kreupele Mercedes halverwege de race langzaam bij Verstappen weg wist te lopen, werd de Nederlander zelfs geünlapt door Stroll. Inderdaad waren Verstappens rondetijden aan het eind van zijn tweede stint niet best. In zijn laatste stint deed hij het aanvankelijk wat rustiger aan, zodat hij in de slotfase sneller was. Verstappen was niet de enige coureur die zich verkeek op de hoge bandenslijtage in de race. Ook Hamilton en de Ferrari's hadden met hoge bandenslijtage te kampen. Merkwaardig was wel dat ze allemaal zo lang op hun oude bandjes bleven doorrijden.

Inderdaad had Verstappen tijd kunnen winnen als hij zijn tweede stop eerder had gemaakt. Het zou voor hem zelfs voordelig zijn geweest om er een derde bandenwissel tegenaan te gooien, ook omdat de mediums helemaal niet zo goed werkten. Door bij de laatste stop weer naar de rode band te wisselen, had hij in theorie een aantal seconden kunnen winnen, waardoor hij Leclerc eventueel al voor het uitvallen van de Renaults had kunnen pakken.

Racevoortgang van de koplopers als Bottas geen zakje in zijn voorvleugel had gekregen en als Verstappen halverwege de race op een 3-stopstrategie was overgestapt.

In de praktijk had Verstappen waarschijnlijk nog meer tijd gewonnen omdat hij harder had kunnen pushen (in zijn tweede stint loopt Verstappen immers voor op zijn verwachte racepad waarmee de analyse rekent), waardoor hij Bottas misschien zelfs nog had kunnen bedreigen. Op de rode band was Verstappen redelijk snel (+0,5), op de gele band was hij echt trager (+0,8).

Trage Gasly scoort zijn eerste punten
Net als in Australië was Gasly gevoelig trager dan Verstappen en net als in Australië haalde Gasly Q3 niet. In tegenstelling tot Australië wist hij nu wel punten te scoren met een achtste plaats. Dat had er vooral mee te maken dat er nu zo makkelijk ingehaald kon worden, al bleef de jonge Fransman nog steeds veel te lang in de middenmoot ploeteren. Door een extreem lange tweede stint te rijden, kon hij in de slotfase dankzij zijn bandenvoordeel nog wat oprukken, maar goed was het allerminst.

Rondetabel van de race.

Net als Verstappen was Gasly op de rode band (+1,0) sneller dan op de gele band (+1,3), wat allicht verklaart waarom Red Bull hem lang op de rode band door liet rijden.

De Renault-motor blijkt een geducht wapen in de race
Door de overstap van Red Bull van Renault- naar Honda-motoren zit de Franse autofabrikant in zwaar weer, maar in Bahrein ging het eigenlijk best goed. Zowel het fabrieksteam zelf als McLaren had het tempo in de race goed te pakken.

Best of the rest werd Norris, die zich dankzij een geweldig racetempo vanuit de middenmoot naar de zesde plek opwerkte. Opmerkelijk genoeg stelde hij na afloop dat hij vond dat hij nog te voorzichtig was geweest, al zal dat het resultaat niet negatief hebben beïnvloed. Omdat hij vrij veel in het verkeer zat, is zijn snelheid moeilijk te bepalen. Inderdaad was hij op de gele band (+1,2) sneller dan op de rode band (+1,6).

Waar Norris naar eigen zeggen niet agressief genoeg was, was teamgenoot Sainz juist te agressief. De Spanjaard zal zichzelf wel voor zijn kop geslagen hebben dat hij in het duel met ex-teamgenoot Verstappen te veel risico nam, waardoor hij zijn auto beschadigde en tot een verblijf in de achterhoede veroordeeld werd. Tot dat incident was hij supersnel onderweg. Gezien de problemen van Verstappen op de gele band was een vierde, en mogelijk zelfs een derde, plek niet ondenkbaar geweest. Na de botsing was Sainz ongeveer net zo snel als zijn teammaat. Op de rode band was hij vrij langzaam (+1,7), op de gele band was hij wat sneller (+1,1). Ook probeerde hij als enige coureur de witte band uit, wat niet echt een succes was (+2,3, al was de slijtage veel geringer).

Waar McLaren nog punten pakte, bleef het team van Renault met lege handen achter nadat de race veelbelovend was begonnen. Terwijl Hülkenberg zich in een mum van tijd revancheerde voor zijn mislukte kwalificatie, voerde Ricciardo al gauw de subtop aan. De snelheid was uitstekend en met de bandenslijtage leek het wel snor te zitten, dus probeerde de Australiër de race met maar één bandenwissel uit te rijden. Dat bleek iets te optimistisch, want hoewel Ricciardo de leiding heel even in handen had, verloor hij op zijn oude banden al snel bijna een hele pitstop aan tijd. Het betekende dat hij ondanks een prima tempo (+1,1 op rood en +1,8 op geel) nog achter teamgenoot Hülkenberg reed (+1,2 op rood en +1,5 op geel) toen ze in het zicht van de haven op mysterieuze wijze stilvielen.

Racevoortgang in de middenmoot afgezet tegen Norris' gemiddelde racetempo.
Inderdaad had Ricciardo het beter kunnen doen als hij op een 2-stopstrategie was overgestapt. De rode stippellijn volgt Ricciardo's race vanaf de vijfde ronde verbazingwekkend nauwkeurig. De groene stippellijn geeft zijn race weer indien hij de optimale 2-stopstrategie had gekozen. Aangenomen dat hij de middenmoters na zijn stop eenvoudig en zonder grote tijdsverliezen kon inhalen, zou hij dan minstens 13 seconden sneller zijn geweest. Gezien de geringe onderlinge afstanden in de middenmoot had dat het verschil tussen een zesde en een tiende plaats kunnen betekenen. Tenminste, als de Renaults de finish hadden gehaald.

Haas doet zijn naam alleen op zaterdag eer aan
Bij het team van Haas was de stemming uitbundig na de kwalificatie. Goed, Grosjean had dan wel wat lullig een gridstraf gekregen voor het in de weg rijden van Norris, maar daarentegen stond Magnussen zesde op slechts vijf duizendsten van Verstappen. Een dag later was de sfeer heel anders nadat Grosjean weer eens was uitgevallen en Magnussen alleen Stroll en de rijdende Williams-chicanes wist voor te blijven.

De Deen wist voor de race al dat het lastig was om zijn prestatie van de kwalificatie te evenaren en moest de hele race toezien hoe hij links en rechts om de oren werd gereden. Opvallend was dat de Hazen in de kwalificatie de laagste topsnelheden van iedereen hadden, de sterke Ferrari-motor ten spijt. Klaarblijkelijk reden de Amerikaanse bolides met meer vleugel dan de rest, wat betekende dat ze kwetsbaar waren op de rechte stukken. Meer vleugel zorgt doorgaans ook voor een hoger brandstofverbruik, wat het gebrek aan rechtelijnsnelheid alleen nog maar zal hebben verergerd. Aan de andere kant is het voordeel van meer vleugel dat de bolides minder glijden, waardoor de banden langer meekunnen, maar van dat voordeel was niks te zien in de race.

Inderdaad probeerde Magnussen nog wat van zijn race te maken door lang vast te houden aan een 1-stopstrategie, maar vanwege het gebrek aan snelheid ging die strategie nooit werken. Na een late tweede stop was hij dertiende. Vooral op de rode band kwam hij flink tekort (+2,4). Op de gele band was hij iets minder slecht (+1,9). Grosjean werd bij de start buitenspel gezet en reed in de achterhoede tot zijn uitvallen nog een redelijk tempo op de gele band (+1,6).

Alfa en Bèta Romeo
Met een zevende plaats in de race toonde Räikkönen aan dat zijn overstap van Ferrari naar Alfa Romeo vooralsnog niet zo'n grote stap terug is. De wereldkampioen van 2007 reed de hele race in de subtop mee. Dat hij niet best of the rest werd, had hij te danken aan een mindere fase halverwege de race, waardoor Hülkenberg en Norris hem in konden halen. In de slotfase was hij weer sneller dan de McLaren, maar kwam hij hem niet meer voorbij. Zowel op de rode band (+1,7) als de gele band (+1,2) was Räikkönen redelijk snel.

Giovinazzi finishte net buiten de punten en daar was een slechte kwalificatie debet aan. Waar Räikkönen zich minimale inspanning voor Q2 en Q3 wist te plaatsen, zat de Italiaan net aan de verkeerde kant van de streep in Q1. In de race wist hij het middenveld nog een tijdje voor de voeten te lopen door zijn pitstops lang uit te stellen, maar in tegenstelling tot Australië kon hij ze niet lang achter zich houden. Zijn racepace was met +1,5 op rood en +2,0 op geel redelijk.

Sterke eindsprint bezorgt Albon twee punten
De Toro Rosso's raakten bij de start wat achterop, maar bleken in de race best snel. Waar Kwjat zijn eigen glazen ingooide door Giovinazzi af te knijpen, reed Albon ongezien een sterke race. Dankzij twee vroege stops wist hij wat terrein goed te maken, maar wat vooral indrukwekkend was, was dat hij meer dan dertig ronden lang een goed tempo op de gele band wist te rijden. Inderdaad was hij op geel (+1,4) sneller dan op rood (+1,9). Het leverde hem een negende plek en dus zijn eerste WK-punten op.

Kwjat kon zich niet echt meer herstellen van zijn schuiver en eindigde buiten de punten. Zonde, want zowel op rood (+1,4) als op geel (+1,6) was hij best snel. Het omzetten van die snelheid in resultaten blijft toch een zwakke plek voor hem.

Pérez pakt punt voor Racing Point
De verliezer van het seizoen is vooralsnog Racing Point. Waar Stroll zichzelf bij de start kansloos maakte voor een goed resultaat, wist Pérez zijn veertiende startplaats nog om te zetten in een tiende plaats aan de finish. De Mexicaan reed het grootste gedeelte van de race op de gele band en was daarop redelijk snel (+1,6). Stroll reed ook bijna alleen maar op de gele band. Ondanks dat hij zijn banden lang in leven moest houden omdat hij maar één reguliere stop maakte, reed hij een redelijk tempo (+1,8). Hij wist Sainz in ieder geval tot aan diens uitvallen achter zich te houden.

Williams vecht een heel klein beetje mee
Dankzij de schade die er in het begin van de race gereden werd, reden de Williams' niet de hele race stijf achteraan. Door de pitstops rukten de cyaan-witte bolides zelfs heel even op naar de twaalfde plaats. Naarmate de race vorderde werden ze steeds trager, wat werd gedemonstreerd doordat zowel Russell als Kubica zijn snelste raceronde net na zijn eerste pitstop neerzette. Opnieuw was Russell de snellere van de twee met +3,2 op rood en +3,5 op geel. Kubica was zowel op rood (+3,4) als op geel (+4,0) hekkensluiter.

Al met al was de Grand Prix van Bahrein chaotisch en onvoorspelbaar. Vanwege de hoge bandenslijtage waren er weer veel bandenwissels te bewonderen, wat een welkome afwisseling was ten opzichte van de vaak tamelijk statische races van de laatste jaren. Schlemiel was Leclerc, die zijn eerste pole buiten zijn schuld niet in een zege om kon zetten, maar zijn tijd komt nog wel. Op naar China!

Racekarakteristieken
Koplopers: Vettel (1-6), Leclerc (6-13), Vettel (14), Ricciardo (15), Leclerc (15-48), Hamilton (48-finish)
Aantal inhaalacties: >54
Bandenslijtage:
- Zacht: 0,14 seconde per ronde²
- Medium: 0,14 seconde per ronde²
- Hard: 0,06 seconde per ronde²
Tijdsverlies van één ronde brandstof: 0,063 seconde per ronde²

zondag 31 maart 2019

Leclerc domineert, maar wint niet

Het hele weekend stond er geen maat op Charles Leclerc. De Monegask domineerde in Bahrein zoals Vettel in zijn beste dagen, maar zag de zege in de slotfase nog uit zijn handen glippen. In plaats daarvan boekte Mercedes, net als in Australië, een dubbelzege. Ditmaal stond Lewis Hamilton op de middelste trede.

Leclerc niet te houden
Al vanaf de eerste meters zat Ferrari erbij in Bahrein. In de kwalificatie eisten de mat rode bolides de eerste startrij op, met Leclerc verrassend op pole. Sebastian Vettel moest bijna drie tienden toegeven op zijn jonge teamgenoot en had de Mercedes van Hamilton en kampioenschapsleider Valtteri Bottas in zijn nek hijgen. Max Verstappen hield de eer voor Red Bull hoog met een zwaarbevochten vijfde plaats, op grote achterstand op de kop. Hoe zwaar de frisdrankfabrikant het op het woestijncircuit had, illustreerde Pierre Gasly wel, die niet verder kwam dan de dertiende plaats en dus veel had goed te maken in de race.

Datzelfde gold voor Vettel, die de koe op zondag direct bij de hoorns vat. Als de lichten doven, komt hij beter van zijn plek dan Leclerc, die de als vierde gestarte Bottas er in de eerste ronde ook nog voorbij ziet floepen. Hij herovert de tweede plek meteen al bij het ingaan van de tweede ronde, waarna Bottas op het verkeerde been staat en ook nog door teamgenoot Hamilton wordt ingerekend.

Verstappen probeert Bottas meteen ook aan de tand te voelen, maar als hij zich in de derde rondje een foutje permitteert, zit Sainz plotseling vlak achter hem. Op start/finish probeert de Spanjaard zijn ex-teamgenoot de oren te wassen, maar als dat niet lukt, probeert hij het op het volgende stuk weer en dat eindigt in tranen: hij knijpt de Red Bull iets te veel af, waardoor de auto's contact maken en de McLaren een lekke band te pakken heeft. Met een kreupele auto probeert Sainz half over de uitloopstroken en half over het circuit de pits te bereiken, hier en daar een deelnemer hinderend. Na een reparatiestop kwam hij Grosjean en Stroll, die elkaar bij de start waren tegenkomen, in de achterhoede vergezellen.

Ondertussen is Leclerc aan de staart van Vettel gekomen. Met behulp van DRS, dat op niet minder dan drie rechte stukken was toegestaan, maakt hij zijn teammaat aan het eind van start/finish met boter en suiker in. Vervolgens rijdt hij langzaam weg bij de Duitser, die op zijn beurt Hamilton steeds groter in zijn spiegels ziet worden.

Vanwege een langzaam leeglopende band trapt Verstappen noodgedwongen af voor de eerste serie bandenwissels in de kopgroep. Hij weet Bottas, die een ronde later stopt, daarmee te kloppen, al is hij zijn plekje binnen een ronde weer kwijt. Succesvoller is de undercut van Hamilton op Vettel. Tot zijn stomme verbazing keert de Duitser na zijn stop achter de Mercedes terug op de baan. Leclerc blijft Hamilton daarentegen wel voor.

Amateuristisch geklungel
Door de pitstops aan kop rijdt Ricciardo opeens aan kop. De Renault-coureur blijft heel lang op zijn eerste set banden rijden en wordt links en rechts door de kopgroep om de oren gereden. Terwijl Leclerc aan kop rijdt, hengelt Vettel Hamilton nu langzaam binnen. De Brit moest zijn keuze voor een nieuw setje rode banden bekopen, want op de gele banden rijdt Vettel hem vrij eenvoudig weer voorbij.

In de middenmoot gaan de gevechten gewoon door. Held van de middag is Lando Norris, die zich knap herstelt van een slechte start. In zijn McLaren vliegt hij de ene na de andere auto voorbij. In de achterhoede hebben Stroll en Sainz de Williams' alweer bijgehaald. Op nieuwe banden zijn de twee enorm snel, wat Verstappen halverwege de race moet ondervinden. Hij laat Stroll er zonder slag of stoot langs, waarna hij zijn derde setje banden haalt.

Zijn voorbeeld wordt gevolgd door Hamilton, die zijn tegenvallende rode banden eindelijk in mag wisselen voor gele banden. Vettel stopt een ronde later en blijft Hamilton net voor. Doordat Bottas nog niet gestopt is, komt hij in een Mercedes-sandwich. Precies op het moment dat hij wordt ingehaald, duikt de Fin de pits in voor nieuwe banden, waardoor hij Vettel aan Hamilton overlevert. De Brit is strijdlustig en gaat het gevecht aan. Vettel wil van geen wijken weten en drukt de Mercedes de woestijn in. Hamilton laat er geen gras over groeien en probeert het een ronde later opnieuw. Hij remt iets later en vliegt de Ferrari buitenom voorbij. Vettel wil van geen opgeven weten, maar als hij op het gas gaat, spint hij als een beginneling van de baan.

De Ferrari-coureur weet weet wel hoe laat het is en als hij zijn bolide weer in de juiste richting heeft gezet, bestelt hij over de boordradio direct een nieuwe set banden. Terwijl de Ferrari-monteurs zich klaarmaken om de vierkante banden te vervangen, wordt het voor Vettel nog een graadje erger als zijn voorvleugel door de trillingen spontaan afbreekt. Door de extra stop valt Vettel terug tot achter Norris en de beide Renaults.

Door zijn 1-stopstrategie voert Ricciardo de subtop aan, maar op versleten banden heeft hij geen verweer tegen Hülkenberg in de andere Renault. Bij de inhaalactie raken de bolides elkaar en met een beschadigde frontwing-endplate valt Ricciardo ook ten prooi aan Vettel en Norris. Vettel weet ook Hülkenberg nog in te rekenen, maar dat is het dan wel, want het gat naar Verstappen krijgt hij nooit meer dichtgereden.

Anticlimax
De op de vierde plaats rondrijdende Nederlander ziet zijn kansen op het podium plotseling sterk toenemen als Leclercs rondetijden opeens in beginnen te zakken. Een motorstoring betekent dat de Ferrari met startnummer 16 van het ene op het andere moment vijf seconden per ronde trager gaat. De wanhoop in de stem van de jonge Monegask is hoorbaar en in de pits begraven de Ferrari-monteurs hun hoofd in hun handen. De race is ze uit handen geglipt.

Tegen wil en dank neemt Hamilton in de 48e ronde de leiding van de kreupele Ferrari over. Enkele ronden later is Bottas, die zijn teammaat volkomen uit het oog was verloren, aan de beurt. Op het moment dat Verstappen zich opmaakt om de Ferrari in te halen, slaat het noodlot toe bij Renault. Vier ronden voor het einde vallen de zwart-gele bolides in dezelfde bocht stil. De wrakken kunnen om de een of andere reden niet gauw geborgen worden, waardoor de safetycar uitrukt en de stand bevriest.

Het betekent dat Hamilton wint en dat Bottas er de tweede Mercedes-dubbelzege van het seizoen van maakt. Door de safetycarfase mag Leclerc nog naar het podium en blijft zijn snelste raceronde staan, maar dat zal de pijn van de gemiste zege nauwelijks verzacht hebben. Verstappen wordt vierde, voor de blunderende Vettel. Norris scoort een sublieme zesde plaats, voor Räikkönen, Gasly, Albon en Pérez.

Buiten de punten eindigden Giovinazzi, Kwjat en de achteruitrijdende Magnussen. Stroll kon zich niet meer van de bij de start opgelopen schade herstellen en wist alleen de Williams' van Russell en Kubica achter zich te houden. Naast de Renault-coureurs zagen ook de pechvogels Grosjean en Sainz de finishvlag niet.

Hamilton weigerde zijn overwinning al te uitbundig te vieren. Door de 25 WK-punten verkleinde hij zijn achterstand naar teamgenoot Bottas, die een buitengewoon anoniem raceweekend kende, naar één WK-punt. Ondertussen likte Ferrari zijn wonden. Snelste in de wintertests, maar na twee races staan de Italianen door nog altijd met lege handen. Ze hadden weer eens een nederlaag voor de poorten van hemel weggesleept. De tweede helft van 2018 in een notendop.

Gaat Leclerc zijn eerste zege pakken?

Wow! Wat een sensatie! In de kwalificatie van de Grand Prix van Bahrein was Charles Leclerc iedereen, waaronder teamgenoot en viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel, met overmacht de baas, waardoor hij de eerste poleposition uit zijn carrière pakte. Kan hij die gunstige uitgangspositie vanavond omzetten in een klinkende zege?

In Bahrein liet Ferrari eindelijk de snelheid zien van de wintertests. Al vanaf de eerste meters gaven de rode bolides de toon aan en daarmee revancheerde l'équipe de Mattia Binotto zich voor het zwakke openingsweekend in Australië. Opmerkelijk was hoeveel moeite Vettel had met Leclerc. De Duitser was in de kwalificatie op de nodige slordigheidsfoutjes te betrappen en was in de kwalificatie structureel drie tienden trager dan zijn jonge teamgenoot. Vettel was op zijn beurt nog geen tiende sneller dan de beide Mercedes, wat helemaal aangaf dat de Ferrari-dominantie vooral op het conto van Leclerc was te schrijven.

In schril contrast met de prestaties van Ferrari staan de prestaties van Red Bull. Max Verstappen wist met pijn en moeite de vijfde startplaats te bemachtigen, slechts enkele duizendsten voor de Haas van de hongerige Magnussen en op een halve seconde van de Mercedes. Aan de motor zal dat nog wel het minst hebben gelegen, dus moet het aan het chassis of de afstelling liggen. Verstappen klaagde over een slechte balans. Een blik op de speed traps leert dat de Red Bulls een van de laagste topsnelheden hadden, wat doet suggereren dat de mat paarse bolides eventueel met wat meer vleugel reden om de zwakte van het chassis te compenseren. Hopelijk is het iets eenmaligs, net als bij Ferrari twee weken terug, maar veel reden om hoopvol te zijn voor de rest van het seizoen is er niet. Datzelfde geldt voor Pierre Gasly, die totaal niet aan Verstappens tempo kon tippen en slechts dertiende was, nog achter de Toro Rosso van Alexander Albon. En dat terwijl hij vorig jaar in de Toro Rosso nog zesde was...

Haas is niet meer best of the rest, maar een echt gevaar voor Red Bull geworden. Kevin Magnussen hijgde Verstappen in de nek, terwijl Romain Grosjean net wat trager was en slechts de achtste tijd reed. Doordat hij Lando Norris aan het eind van diens snelle ronde op een klunzige manier in de weg reed, moest hij nog drie plekken op de startopstelling inleveren. Niet verrassend was zijn team het niet eens met de straf.

Verrassing van de kwalificatie was evenwel het team van McLaren. Het team heeft in de afgelopen winter echt stappen gezet. Carlos Sainz, die vanwege zijn vroege uitvalbeurt in Australië alweer een zwik nieuwe motoronderdelen had moeten inzetten, reed knap de zevende tijd, terwijl Lando Norris zich opnieuw in de top 10 kwalificeerde.

Het team van Renault wist Q3 niet te bereiken, wat betekende dat de Fransen, net als vorig jaar, een pak rammel van een klantenteam kreeg. Daniel Ricciardo hield de schade nog beperkt met een elfde plaats, die door de straf van Grosjean in een tiende startplaats werd omgezet, maar Nico Hülkenberg zakte toch wel lelijk door het spreekwoordelijke ijs. De Nederlands sprekende Duitser was de enige coureur die in de kwalificatie zijn tijden van de vrije trainingen niet kon verbeteren, waardoor hem slechts de zeventiende plaats restte.

Nog geen tiende was het verschil tussen Kimi Räikkönen en Antonio Giovinazzi in Q1. Maar waar de Italiaan meteen na afloop van de eerste kwalificatiesessie kon gaan douchen, stootte de Fin nog door naar Q3, waardoor er alsnog een gapend gat tussen de Alfa Romeo's zat.

Redelijk onzichtbaar waren de Toro Rosso's. Net als in Australië was Alexander Albon Daniil Kwjat te snel af. Met een twaalfde en vijftiende plaats stonden de blauwe bolides in de brede middenmoot.

Racing Point had het niet voor elkaar. Op het woestijncircuit waar hij vijf jaar geleden nog zijn eerste podium met het team pakte, kwam Sergio Pérez ditmaal niet verder dan de veertiende plaats. Lance Stroll was slechts achttiende, wat dit jaar in feite de laatste plaats is.

De laatste startrij was, hoe kan het ook anders, voor de Williams'. De cyaan-witte bolides kwamen anderhalve seconde tekort op de rest. Formule 2-kampioen George Russell smaakte nog wel het genoegen Robert Kubica (met een miniem verschil) te kloppen, maar och, wat zal hij balen dat hij zijn Formule 1-debuut in zo'n hondenhok moet maken.

Startopstelling
Hieronder de startopstelling met de snelste tijd per coureur, waar de gridstraf van Grosjean al in verwerkt is.

StartplaatsRijderChassisMotorSnelste tijdAchterstandSessie
1Charles LeclercFerrariFerrari87.866Q3
2Sebastian VettelFerrariFerrari88.1600.294Q3
3Lewis HamiltonMercedesMercedes88.1900.324Q3
4Valtteri BottasMercedesMercedes88.2560.390Q3
5Max VerstappenRed BullHonda88.7520.886Q3
6Kevin MagnussenHaasFerrari88.7570.891Q3
7Carlos SainzMcLarenRenault88.8130.947Q3
8Kimi RäikkönenAlfa RomeoFerrari89.0221.156Q3
9Lando NorrisMcLarenRenault89.0431.177Q3
10Daniel RicciardoRenaultRenault89.4881.622Q2
11Romain GrosjeanHaasFerrari89.0151.149Q3
12Alexander AlbonToro RossoHonda89.5131.647Q2
13Pierre GaslyRed BullHonda89.5261.660Q2
14Sergio PérezRacing PointMercedes89.7561.890Q2
15Daniil KwjatToro RossoHonda89.8541.988Q2
16Antonio GiovinazziAlfa RomeoFerrari90.0262.160Q1
17Nico HülkenbergRenaultRenault89.6691.803FP2
18Lance StrollRacing PointMercedes90.2172.351Q1
19George RussellWilliamsMercedes91.7593.893Q1
20Robert KubicaWilliamsMercedes91.7993.933Q1

Wat kan Verstappen nog in de race?
Een gat van negen tienden naar de kop is enorm, maar dat is nog geen reden om het koppie te laten hangen. In Australië was Verstappen ook ruim acht tienden trager dan Hamilton, maar kon hij hem desondanks in de race bedreigen. Dat is geen nieuw fenomeen: zo won Verstappen afgelopen jaar in Oostenrijk na er in de kwalificatie nauwelijks aan te pas te zijn gekomen. Destijds reed hij de Haas van Grosjean, die in de kwalificatie nagenoeg even snel was, in de race op een volle ronde achterstand. Kennelijk gaat de Red Bull in de race gewoon beter dan in de kwalificatie en daar lijkt de overstap van Renault naar Honda vooralsnog weinig aan te hebben veranderd.

Bahrein is een van de circuits waar betrekkelijk eenvoudig ingehaald kan worden. Het circuit is een van de eerste Tilkedromes en bevat derhalve veel tamelijk lange rechte stukken die met trage bochten aan elkaar zijn verbonden. Daardoor zal de race naar verwachting heel anders verlopen dan de Grand Prix van Australië van twee weken geleden.

Op het circuit van Bahrein hebben de banden vrij zwaar te lijden. Daarom heeft Pirelli ook de hardste banden meegenomen, waardoor de bandenslijtage naar verwachting mee zal vallen. Inderdaad probeerde niemand zich in de kwalificatie op de mediums te kwalificeren, wat doet vermoeden dat er opnieuw weinig speelruimte is voor de strategen. Vermoedelijk zal bijna iedereen op de rode band aan de race beginnen, om vervolgens de race op de gele band uit te rijden. De witte banden zullen vermoedelijk in de race in de verpakkingen blijven zitten.

Doordat inhalen mogelijk is, is de kans kleiner dat coureurs na hun stops lang worden opgehouden zoals twee weken terug. Hierdoor kunnen teams meer risico's nemen met de strategie. Verwacht dus dat de coureurs in de staart van de middenmoot vroeg in de race hun banden laten wisselen in de hoop plekjes te winnen via de undercut als in de openingsfase worden opgehouden. Hülkenberg nam het woord DRS-train al in de mond. Hij is een goede gegadigde om de eerste reguliere pitstop van de race te maken.

De koplopers hebben meer mogelijkheden om hun race naar eigen inzicht in te delen. Mocht Leclerc bij de start de leiding behouden, dan zal het interessant zijn om te zien hoe hij zijn race indeelt. Vettel probeert doorgaans meteen keihard bij de rest weg te rijden, terwijl Hamilton voorzichtiger aan de race begint, om later pas tempo te maken. Hoe pakt Leclerc het aan? Kiest hij de tactiek van zijn teammaat, of kopieert hij Hamiltons tactiek? Maar bovenal: is hij goed genoeg om de race ook te winnen?

Grand Prix van Bahrein 2019
Circuit: Bahrain International Circuit
Lengte: 5,412 km, 57 ronden
Bandenslijtage: ★★★★☆
Gebruikte banden (van hard naar zacht): 1 2 3 4 5
Tijdverlies door pitstop: 23 seconden
Makkelijkheid van inhalen: ★★★★☆
Brandstofverbruik: ★★★★★

dinsdag 19 maart 2019

Australië: een goed begin van een veelbelovend seizoen

De kop is eraf! Wat viel er allemaal op in het eerste raceweekend van het seizoen? Naast het feit dat Bottas Hamilton voor het eerst in tijden weer de baas was, Red Bull Honda zijn eerste podium in ruim tien jaar tijd bezorgde en de Ferrari's op een minuut achterstand eindigden nadat ze de wintertests hadden gedomineerd nog een heleboel meer.

Er is dit jaar een heleboel om voorzichtig optimistisch over te zijn. Liberty is er redelijk in geslaagd de boel op te leuken. Of de bredere voorvleugels voor meer actie op de baan zorgden, daar waren de meningen over verdeeld, maar het punt voor de snelste raceronde voegde echt wat toe. Daarnaast is het kleurenpalet van de banden, die ook nog eens begrijpelijke namen hebben, er een stuk aantrekkelijker op geworden.

Maar het grootste pluspunt zijn wel de nieuwe rijders. Wat een kanjers! Alle drie klopten ze in de kwalificatie hun ervaren teamgenootjes. Norris baarde opzien door zijn McLaren als achtste te kwalificeren. Petje af! Hier gaan we een hoop lol aan beleven. Een ander pluspunt is de transformatie die Bottas afgelopen winter heeft ondergaan. Afgelopen jaar liet hij zich door iedereen afbluffen en was hij na de zomerstop zeer matig. Van die Bottas was in Australië niets te zien. Hij pakte bij de start resoluut de leiding en verdween aan de horizon. Het seizoen is nog lang, maar als dit een voorbode is van meer, dan krijgen we een spannende titelstrijd.

Verkeer
Het bochtige stratencircuit van Albert Park was een pittige test voor de nieuwe voorvleugels, die ervoor moesten zorgen dat de auto's elkaar makkelijker konden volgen, zodat ze elkaar eenvoudiger konden inhalen. Het voornaamste verschil met de voorvleugels van vorig jaar was dat je nu eerder je voorvleugel verliest, zoals Ricciardo en Kubica tot hun schade moesten ondervinden. Inhalen was nog steeds heel lastig, zoals Gasly ondervond. Hij reed vrijwel de hele race in het treintje achter Magnussen, zonder veel op te schieten.

Omdat het inhalen zo moeilijk was, hadden de teams de ondankbare taak hun coureurs via de bandenwissels langs hun rivalen te loodsen. Dat lukte het ene team beter dan het andere. Ferrari was overduidelijk niet succesvol met hun strategie, al moet gezegd worden dat de poging om Hamilton te undercutten ook wel erg optimistisch was. De prijs die Vettel ervoor moest betalen was dat hij vanwege zijn erg vroege stop veel tijd in de slotfase verloor. Dat zijn Ferrari ruzie had met de gele banden, hielp hem ook niet. Tot overmaat van ramp werd hij halverwege de race finaal door Verstappen voorbijgereden.

De Nederlander profiteerde van de strategische move van Ferrari door langer op zijn eerste bandenset door te rijden, waardoor hij in het restant van de race betere banden had. Hij had zelfs het idee dat hij sneller was dan Hamilton, die hij in de tweede helft van de race vooruit zat te duwen, op weg naar zijn eerste podium met Honda. Een veelbelovend begin, ondanks dat Bottas met een ruim verschil won en Hamilton beweerde een probleem te hebben. De racevoortgangsgrafiek hieronder geeft de race van de koplopers weer.

Racevoortgangsgrafiek van de koplopers.

De grafiek geeft duidelijk weer dat Bottas zo snel was dat hij bij zijn stop nog voor Leclerc de baan op kwam. Daarnaast beginnen de lijntjes van Hamilton en Vettel halverwege de race opeens uiteen te lopen. Werd Vettel trager waardoor Verstappen hem kon inhalen, of geloofde hij het wel nadat hij werd ingehaald? In de slotfase werd hij nog opgejaagd door Leclerc, die na een matig begin op de witte band een sterke eindsprint in de benen had. Op basis van de grafiek is redelijk goed te zien dat Leclerc Hamilton en Verstappen in de slotfase nooit meer achterhaald als hij langs Vettel had gemogen. Een teamorder had daarvoor dus niks uitgemaakt. Waarom Ferrari niet nog een extra pitstop inroosterde om het puntje van de snelste ronde te pakken, was wel een legitieme vraag. Zoals het ging vernederde Ferrari zichzelf meer dan nodig.

Magnussen, de nieuwe Trulli
In het middenveld voerde Magnussen de Trulli-train aan nadat hij teamgenoot Grosjean bij de start het nakijken had gegeven. Vanwege een klemmend linker voorwiel was de Zwitserse Fransoos de grootste verliezer bij de pitstops, maar er waren meer coureurs die bij de pitstops lelijk achter het net visten. Ironisch genoeg behoorden de debutanten Norris en Albon tot deze groep. De Formule 1 is een harde leerschool!

De reden dat hun strategie flopte, was dezelfde reden dat het aantal inhaalacties nog in de dubbele cijfers uitkwam (ik heb er 11 geteld, een hele verbetering ten opzichte van de 5 van vorig jaar en de 2 in 2017): Antonio Giovinazzi. De Alfa-coureur reed een lange eerste stint en fungeerde daardoor als een rijdende chicane. Nadat Magnussen, Hülkenberg en teamgenoot Räikkönen hem waren gepasseerd, bleek hij lange tijd een onneembare horde voor Norris, die daardoor zijn race het putje in zag gaan. Pérez en Albon, die eveneens vroeg gestopt waren en achter hem reden, ondergingen hetzelfde lot. De rondetabel schetst hun tegenvallende raceverloop:

Rondetabel van de race, waarop de positie van elke coureur op elk moment in de race is terug te vinden.
Waar er verliezers zijn, zijn er gelukkig ook winnaars. De grootste winnaar van de pitstops was misschien wel Stroll. Nadat hij in de kwalificatie niet aan het tempo van zijn nieuwe teamgenoot Pérez kon tippen, maakte hij bij de start zijn achterstand grotendeels al ongedaan. Hij weerstond de verleiding om ook vroeg te stoppen en die beslissing leverde hem uiteindelijk twee waardevolle punten op. Kwjat deed hetzelfde en moest na een mislukte undercut en een wat onbesuisde inhaalpoging genoegen nemen met het laatste punt. Hij smaakte nog wel het genoegen Gasly achter zich te houden.

De teammaat van Verstappen beleefde werkelijk waar een rampweekend. Een foute inschatting op zaterdag betekende dat hij vanaf de voorlaatste startrij moest vertrekken. Een doodsvonnis op een circuit waar je bijna niet kunt inhalen. Net als Stroll en Kwjat besloot hij om op de gele banden aan de race te beginnen, wat de beste strategie bleek te zijn. Gasly's race liep pas echt van de rails op het moment dat hij vrij baan had, wat de onderstaande grafiek illustreert.

Racevoortgang in de middenmoot, afgezet tegen Magnussens tempo.
Als Kwjat en Stroll halverwege de race stoppen, heeft Gasly vrij baan en kan hij eindelijk het potentieel van zijn Red Bull laten zien. Nou niet dus. Op redelijk versleten banden is hij niet in staat een gaatje te slaan naar Magnussen. Sterker nog: zijn rondetijden lopen sterk op, waardoor hij alleen maar meer tijd verliest. Kwjats excursie door de grindbak biedt Red Bull een onverwachte mogelijkheid om de Rus alsnog te kloppen, maar zelfs dat mislukt als Gasly na zijn stop op koude banden geen verweer heeft tegen Kwjat. In het vervolg slaagde Gasly er niet meer in de Toro Rosso te verrassen, waardoor hij nog buiten de punten eindigde.

De grafiek geeft ook weer hoe Norris in de slotfase de locomotief van een groepje werd dankzij pijnlijk trage rondetijden. Dat is wel aan ervaring toe te schrijven, al maakte het voor het eindresultaat niet uit: de punten waren lang daarvoor al uit zicht geraakt en zijn achtervolgers kwamen hem ook niet meer voorbij, dus debuteerde hij met een twaalfde plek. Albon werd veertiende na in het gedrang achter Giovinazzi zijn plek aan Pérez te zijn kwijtgeraakt. Russell eindigde achter Giovinazzi als zestiende, wat betekende dat de debutanten alle drie buiten de punten finishten, hun goede optredens ten spijt.

Hoe snel was Verstappen?
Vanwege het vele verkeer is het tempo van de coureurs lastig te schatten, maar ik heb een poging gedaan met behulp van een intervalregressie. Het voordeel hiervan is dat de rondetijden ook kunnen worden geanalyseerd als een coureur in verkeer zit. Het idee is dat een coureur met een auto voor zijn neus hoogstens net zo snel gaat als zonder een auto voor zijn neus.* Het model schat vervolgens hoe snel de coureur zou zijn geweest als hij wel vrij baan had.

In het model haal ik de extreem trage ronden eruit en corrigeer ik voor brandstoflast en bandenslijtage om de vraag te kunnen beantwoorden wie het snelst was in de race. Niet verrassend was Bottas de snelste coureur. Op de rode band was hij het snelst van allemaal, op de gele band was hij wat trager (+0,7). Verstappen was op de rode band wat trager (+0,3), maar hij was sneller dan de Fin op de gele band (+0,6). Over de hele raceafstand ontliepen Verstappen en Bottas elkaar maar enkele seconden in plaats van de ruim twintig die het er in werkelijkheid waren. Red Bull was in de race dus echt goed. Hamilton kon zowel op rood (+0,2) als op geel (+1,0) niet aan het tempo van zijn teamgenoot tippen en was duidelijk de nummer drie op snelheid. Achteraf werd er een minieme beschadiging aan zijn auto geconstateerd, maar of dat de volledige verklaring voor het gebrek aan snelheid was...

De Ferrari's waren een vreemd verhaal. Vettel was al niet bijster snel op rood (+0,5) en op geel was hij niet vooruit te branden (+1,3). Leclerc was trager op rood (+0,8), maar verrassend snel op wit (+0,8). Was dat dan de enige band die op de Ferrari leek te werken? Nou dat ook weer niet echt, want de slijtage op de witte band was hoger dan op de andere banden. Dat kwam onder andere door Norris, die een lange stint op de witte band reed en in de slotfase stil leek te vallen. 

De gevolgde bandenstrategieën in een oogopslag.
De reden dat Magnussen iedereen in de middenmoot ophield, kwam vooral door zijn vrij matige racepace en niet zozeer door zijn vroege stop. Volgens de analyse gaf hij zowel op de rode als gele band 1,9 seconde per ronde toe. Hülkenberg die achter hem zat was zowel op rood (+1,4) als wit (+0,8) een klap sneller, net als Räikkönen (+1,6 op rood en +1,7 op geel).

De verrassing van de middag was evenwel Stroll, die zowel op geel (+1,7) als wit (+1,1) snel onderweg was. Kwjat was ongeveer net zo snel (+1,5 op geel en +1,2 op wit), wat wellicht ook verklaart waarom Gasly (+1,7 op rood en +1,4 op geel) hem niet in kon halen.

Dat Stroll echt snel was, bewees teamgenoot Pérez wel, die de hele race achter Norris (+2,0 op rood en +1,8 op wit) zat. Zelf was de Mexicaan op de witte band minder snel dan zijn teammaat (+1,4). Op rood reed hij in de openingsfase ongeveer op het tempo van Magnussen (+1,9), wat aangaf dat hij een veel betere race had kunnen hebben als hij beter gestart was. Albon gaf zowel op rood (+2,2) als op geel (+2,6) vrij veel toe.

Giovinazzi was zowel op rood (+2,2) als op geel (+3,0) traag en weet dat aan een beschadiging aan de auto. De Williams-boys waren in een league of their own, maar dan negatief, en leken de race vooral als een veredelde testsessie te gebruiken. Russell was de enige coureur die op alle drie de compounds racete. Zowel op rood (+3,4), als geel (+4,0) als wit (+3,1) kwam hij veel tekort. Datzelfde gold voor Kubica, die zijn voorvleugel bij de start verspeelde, waardoor hij helemaal tot een eenzame race veroordeeld werd. Op rood was zijn tempo matig (+4,0) en op geel al helemaal (+4,6).

Van de uitvallers was Grosjean nog behoorlijk snel onderweg (+1,3 op rood en +2,0 op geel), terwijl Ricciardo een niet bijster indrukwekkend tempo reed op wit (+1,6). Sainz' tempo op de rode band werd geschat op +2,1. Hieronder staan de geschatte snelheden per coureur per band grafisch weergegeven.

Snelheden per coureur per band ten opzichte van Bottas op de zachte band.
De eerste slag was dus voor Mercedes. Kan Ferrari zich in Bahrein revancheren voor de smadelijke nederlaag en waartoe is de Red Bull in staat? We gaan het over anderhalve week zien.

* Als een coureur veel sneller is, kan hij zijn voorganger waarschijnlijk inhalen, waardoor hij niet meer opgehouden wordt. Voor Albert Park heb ik aangenomen dat een coureur anderhalve seconde sneller moet zijn om te kunnen inhalen, wat betekent dat een coureur in principe maximaal anderhalve seconde per ronde in het verkeer kan verliezen.

zondag 17 maart 2019

Bottas begint 2019 zoals hij 2017 afsloot

Op een zeldzaam dominante manier heeft Valtteri Bottas de openingsrace in Australië gewonnen. De Fin had aan de finish een voorsprong van ruim twintig seconden op teamgenoot Lewis Hamilton, die er een Mercedes-dubbelzege van maakte. Max Verstappen eindigde in het kielzog van de vijfvoudig wereldkampioen als derde.

Voorafgaand aan de Australische Grand Prix was het plotselinge overlijden van wedstrijdleider Charlie Whiting voornaamste onderwerp van gesprek. De scheidsrechter, die in zijn lange carrière de nodige verbale uitbarstingen van de coureurs had moeten doorstaan, overleed enkele dagen voor het Grand Prix-weekend op 66-jarige leeftijd aan een longembolie, tot groot verdriet van de coureurs.

66 jaar eveneens de leeftijd waarop Sergio Marchionne zijn laatste adem uitblies. Afgelopen zomer overleed de Ferrari-topman vrij plotseling, waarna Ferrari in een chaos kwam en in een tijdsbestek van enkele races de titel door de vingers zag glippen. Dat mocht niet nog een keer gebeuren, dus werd teambaas Maurizio Arrivabene op straat gekwakt en vervangen door Mattia Binotto. Tevens werd oudgediende Kimi Räikkönen vervangen door de veel jongere Charles Leclerc, die bij Sauber/Alfa Romeo veel indruk had gemaakt. Met de jonge Monegask in de gelederen en een gigantisch budget zou Ferrari de titels voor de neus van Mercedes moeten wegkapen.

De kampioenen hadden hun rijdersbezetting niet veranderd, ondanks de stevige kritiek die Valtteri Bottas afgelopen jaar kreeg te verduren. Dat was redelijk uniek, want op het team van Haas na hadden alle andere teams hun rijdersbezettingen in de winterstop overhoopgegooid. De hoofdreden daarvoor was het plotselinge vertrek van Daniel Ricciardo van Red Bull naar Renault van afgelopen zomer die tot een kettingreactie leidde. Het betekende dat Pierre Gasly promoveerde tot teamgenoot van Max Verstappen. Zijn plek werd ingenomen door Daniil Kwjat, die na vele promoties en degradaties weer terug was bij het team waar hij in 2014 voor debuteerde. Het andere Toro Rosso-zitje werd ingenomen door debutant Alexander Albon, die vorig jaar als derde eindigde in het Formule 2-kampioenschap. Hij nam het stoeltje over van de zwak presterende Brendon Hartley.

De komst van Ricciardo bij Renault betekende ook dat Carlos Sainz na iets meer dan een jaar bij de Fransen kon opkrassen. Hij verkaste noodgedwongen naar het team van McLaren, waar hij de plek van landgenoot Fernando Alonso innam. Daarnaast wisselde het Britse team Stoffel Vandoorne in voor Lando Norris, de nummer twee van het afgelopen Formule 2-seizoen. De Formule 2-kampioen George Russell had het vreemd genoeg nog het slechtst voor elkaar: hij mocht voor het noodlijdende team van Williams zijn debuut maken. Het andere Williams-zitje was voor Robert Kubica, die zeven jaar na zijn rallyongeluk verrassend zijn comeback maakte. Het betekende dat Sergej Sirotkin na een jaar weer mocht opkrassen, terwijl Lance Stroll zich bij Racing Point, zoals het team van Force India nu heet, had ingekocht, waardoor er geen plek meer was voor Esteban Ocon. Ten slotte ruilde Alfa Romeo Marcus Ericsson in voor Antonio Giovinazzi, die de eerste races van 2017 met wisselend succes voor het team had gereden.

Hamilton op zaterdag
Hoe bedrieglijk de wintertests kunnen zijn, bleek op vrijdag al. Waar de Mercedes bloedsnel waren, kwamen de Ferrari's er nauwelijks aan te pas. In de kwalificatie liggen de krachtsverhoudingen niet veel anders, dus pakt Hamilton de pole, voor Bottas. Vettel is op grote achterstand derde, net voor Verstappen, die Leclerc op de valreep weet te kloppen. In schril contrast daarmee staat de zeventiende startplaats van Gasly, die door een foute inschatting van het team al in Q1 gewipt werd. Het betekende dat de Haasjes, net als vorig jaar, best of the rest zijn.

In de middenmoot ontlopen de teams elkaar nauwelijks wat. Vanaf de fraai als achtste gekwalificeerde Norris tot aan de als vijftiende gekwalificeerde Kwjat zit het veld binnen enkele tienden van elkaar. Pas daarachter is een gat naar Stroll en de pechvogels Gasly en Sainz. De laatste startrij is, hoe kan het ook anders, voor Williams, waar Russell nog wel het genoegen smaakte Kubica af te troeven.

Bottas op zondag
De startlichten zijn amper allemaal aan of de nieuwe wedstrijdleider Michael Masi laat de race al van start gaan. Hamilton komt matig van zijn plek en ziet Bottas langszij komen. Achter hen raken de Ferrari's elkaar bijna in de eerste bocht, waarna Leclerc moet inbinden en Verstappen weer ziet passeren. Verder achterin verliezen zowel Ricciardo als Kubica hun extra brede voorvleugels. De local hero verkeek zich op een venijnige grasrand, terwijl de Pool in de eerste bocht sullig tegen Gasly aanreed. Ze komen zich aan het eind van de ronde met een beschaamd gezicht bij hun team melden. Tot frustratie van Ricciado duurt Kubica's pitstop korter, waardoor de Williams-coureur de rode lantaarn eventjes aan Ricciardo overdoet.

Vooraan moet Hamilton toezien hoe Bottas langzaam maar zeker aan de horizon verdwijnt. Omgekeerd kan Vettel hem ook niet bedreigen. De Duitser wordt opgejaagd door Verstappen, die op zijn beurt bij Leclerc wegloopt, helemaal als de Ferrari met startnummer 16 het gazon aan de buitenkant van de eerste bocht gaat maaien.

De echte gevechten vinden plaats in de middenmoot, die wordt aangevoerd door de Haasjes. Aanvankelijk probeert Hülkenberg Grosjean in te halen, maar als dat niet lukt, laat hij zich maar wat afzakken. Oud-teamgenoot Sainz is door een goede start naar de veertiende plek opgerukt, voor Kwjat en Gasly, die nog geen meter is opgeschoten. Hij krijgt echter een plekje in de schoot geworpen als de Renault achter in de McLaren in de tiende ronde in een barbecue verandert.

Niet lang daarna beginnen de pitstops. Räikkönen en Hülkenberg stoppen vroeg, waarna Magnussen een ronde later ook stopt. In tegenstelling tot vorig jaar verloopt de stop goed en met het nodige ellebogenwerk weet hij de Duitser voor te blijven. Een ronde later komt Grosjean binnen. Een klemmend linker voorwiel kost de Zwitserse Fransoos een heleboel tijd, waardoor hij zich ineens in de staart van de file terugvindt. Tot overmaat van ramp rolt zijn moeizaam vastgezette wiel er vele ronden later alsnog af.

Vettel trapt in de kopgroep af voor de verplichte bandenwissels. Mercedes reageert door Hamilton een ronde later naar de pits te halen. Het is het sein voor Bottas om het gaspedaal nog dieper in te trappen. Na zijn stop heeft hij zijn voorsprong op zijn teammaat alleen nog maar vergroot. Na Bottas' stop heeft Verstappen de leiding even in handen, totdat ook hij nieuwe banden haalt en terugvalt naar de vijfde plek.

De vierde plek krijgt hij weer terug als Leclerc stopt en daarna gaat hij op jacht naar Vettel. De Duitser heeft Hamilton dan nog steeds in het vizier, wat gezien het gat in de kwalificatie als een klein wonder beschouwd mag worden, maar toch heeft hij geen antwoord op Verstappen, die hem voor de derde bocht buitenom voorbij blaast. Vervolgens rijdt hij het gat dicht naar Hamilton, maar die blijkt een hardere noot om te kraken.

In de middenmoot is Gasly door de stops van anderen alweer opgerukt naar de zesde plek. Hij moet zelf nog een keer naar de pits en is in een virtueel gevecht verwikkeld met Kwjat, die zich na zijn stop had klemgereden achter Stroll. De Rus moet een te optimistische inhaalpoging bekopen met een rit door de grindbak, waarna Red Bull Gasly meteen maar van nieuwe banden voorziet. De stop verloopt goed en hij komt, zoals gepland, voor de Toro Rosso terug op de baan. Waar Red Bull geen rekening mee had gehouden, was dat Kwjat Gasly op het circuit meteen weer voorbij zou rijden.

Samen maken ze jacht op Stroll, die op zijn beurt Räikkönen en Hülkenberg op zit te jagen. In eenzelfde positie zit Verstappen bij Hamilton, terwijl Leclerc zich aan de staart van de steeds trager wordende Vettel had gemeld. Inhalen was een heel ander verhaal, dus gingen de coureurs zich maar toeleggen op het neerzetten van de snelste ronde, waar sinds dit jaar een punt mee verbonden is. Verstappen laat zich aan het eind van de race even terugzakken, om in de 55e ronde plotseling de snelste raceronde van Bottas over te nemen. De eerzuchtige Fin kan dat niet op zich laten zitten en verpulvert Verstappens tijd in de voorlaatste ronde, waardoor hij naast de overwinning ook nog het extra punt pakte.

Een verbouwereerde Hamilton werd tweede, terwijl Verstappen in de eerste race met Honda-power naar het podium mocht. Ferrari eindigde het weekend naast het podium. De Italianen lieten de kans om de snelste raceronde te rijden door een of beide coureurs van nieuwe banden te voorzien om de een of andere reden onbenut, hoewel dat makkelijk had gekund. Op bijna een minuut achterstand eindigden de rode bolides, wat niet anders dan een afgang genoemd kan worden.

Best of the rest werd Magnussen, die nog net in de lead lap over de streep kwam hobbelen. Achter hem was Hülkenberg de locomotief van een heel treintje. Het toonde aan dat hij het maximale resultaat had gescoord, maar het toonde ook aan dat Renault ten opzichte van vorig jaar geen moer is opgeschoten. De achtste plaats was er voor Räikkönen, die Stroll en Kwjat voorbleef. Gasly kwam in de slotfase geen barkruk meer voorbij en eindigde troosteloos buiten de punten.

Ook geen geluk was er voor Norris, die na zijn pitstop een tijdje werd opgehouden door Giovinazzi, waardoor hij terugviel tot buiten de punten. In de slotfase moest hij alle zeilen bijzetten om Pérez en Albon, die eveneens door te vroege stops ver terug waren gevallen, voor te blijven. Aan Giovinazzi's race kunnen misschien maar beter geen woorden vuil worden gemaakt. Hij wist de Williams' nog wel te kloppen. Russell smaakte nog wel het genoegen om Kubica, die na het akkefietje bij de start de hele race achter de feiten aanliep, op een volle ronde achterstand te rijden.

In ieder geval wisten de Williams' de race nog uit te rijden, want dat lukte Ricciardo voor eigen publiek niet eens. Halverwege de race werd zijn Renault achteruit de garage ingeduwd, waarmee hij met Sainz en Grosjean aan het rijtje uitvallers werd toegevoegd. Net als vroeger Mark Webber, die nog wel de eer had Bottas op het podium te interviewen, lukt het hem maar niet om in Australië te schitteren.

Dat lukte Bottas overduidelijk wel. In een race deed hij heel 2018 vergeten. Met zijn zege ging hij verder waar hij eind 2017, na zijn overwinning in Abu Dhabi, begonnen was. Het seizoen is pas net begonnen, maar als de eerste weken maatgevend zijn, dan hebben we nog een heel onvoorspelbaar seizoen voor de boeg.